逆風の駒沢大、出雲駅伝の敗戦を糧に雪辱なるか 全日本大學駅伝

山田佳毅
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 駒大は昨年、6大會ぶりに全日本を制し、歴代最多の優勝回數を13に伸ばした。今年は最多優勝回數の更新と、2011~14年に自ら打ち立てた4連覇以來となる大會連覇がかかる。伊勢路の戦いは歴史への挑戦でもある。

 出雲駅伝が中止になった昨シーズン、全日本と箱根駅伝を制して「2冠」を達成。どちらのレースも最終盤に底力を発揮した。

 昨年の全日本、最終8區で逆転劇を演じたエースの田沢廉が、今年も大黒柱だ。箱根後は大腿骨(だいたいこつ)のけがで2カ月ほど休養を強いられたが、復帰後に出た5月の日本選手権1萬メートルでは、日本人學生歴代2位の27分39秒21を記録。東京五輪の出場は逃したが、絶対的な安定感は健在だ。課題としてきた「スピード持久力」向上のためのメニューを組み、調子を上げてきた。

 田沢だけではない。鈴木芽吹、唐沢拓海ら、特に2年生の成長が著しい。

 鈴木は日本選手権1萬メートルで田沢に次ぐ3位に入った。唐沢は関東學生対校選手権(関東インカレ)2部の5000メートル、1萬メートルでともに日本選手トップに入るなど、チームの柱の一人に成長した。同學年の花尾恭輔、青柿響、白鳥哲汰らも今が伸び盛りだ。

 箱根後、主將は田沢、副將は箱根で9區を走った山野力と、ともに3年生が擔っている。來年以降を見據えた體制だ。山野は「(田沢とは)同學年で意見が言いやすい。チームが向上していくためにどうしたらいいのかをよく話し合い、引っ張っていくようにしている」と話す。

 実力者ぞろいの選手たちを前に、大八木弘明監督(63)は手応えを口にしてきた。「箱根のあとは東京五輪の選考會に出場するレベルの選手もいたし、中堅の選手も5000メートルで13分臺、1萬メートルで28分臺を出す気持ちで走り込んだ」

 8~9月は選抜した選手による合宿を実施して競わせた。「ちょっとペースが全體的に速い感じがあり、落とさせた。お互いに負けたくない、という気持ちがあったんでしょう」と大八木監督は振り返る。

 ハイレベルな部內競爭。日々しのぎを削る環境はときに、もろ刃の剣となる。

 今シーズンの學生3大駅伝初戦となった、10月の出雲。優勝候補に挙げられていたが、6區間のいずれも區間賞を取れず、一度もトップでたすきをつなぐことができなかった。5位。悲願だった「3冠」の夢は早々と消えた。

 「練習で選手が目いっぱいやり過ぎて、余裕がなかった」と大八木監督。誤算もあった。主力の鈴木がけがのため、走ることすらかなわなかった。田沢以外、駅伝の経験の乏しい1、2年生で構成した出場メンバーたちは、本來の力を発揮できなかった。

 3人抜きで気を吐いた田沢は厳しい表情で言った。「一人ひとりがこのレースを終えて、どのような経験値を得たか、ということ。これをきっかけに上げていって欲しい」

 あれからおよそ1カ月。前大會覇者への逆風は続いている。出雲を欠場した鈴木が今大會も間に合わなかった。逆転勝ちした箱根を走った登録メンバーは4人にとどまる。

 全日本で強さを発揮してきた駒大の真価が問われようとしている。(山田佳毅)